¿Por qué las mujeres son más propensas a un COVID-19 prolongado?

Mientras que los hombres mayores de 50 años tienden a sufrir los síntomas más agudos del coronavirus, son más las mujeres que padecen COVID-19 prolongado. Qué dice la ciencia

En junio de 2020, cuando los primeros informes de COVID-19 prolongado comenzaron a
filtrarse a través de la comunidad médica, los médicos que intentaban lidiar
con este misterioso malestar comenzaron a notar una
tendencia inusual.
 Si bien los casos agudos de coronavirus, en
particular los hospitalizados con la enfermedad, tendían a ser en su mayoría
hombres y mayores de 50 años, los que
padecían COVID-19 durante mucho tiempo eran, por el contrario, relativamente
jóvenes y mujeres.

Los primeros informes de COVID-19 prolongado en un hospital de París entre mayo y julio de 2020 sugirieron que la edad promedio era de alrededor de 40 años, y las mujeres afectadas por los efectos a largo plazo del coronavirus superaban en número a los hombres en una proporción de cuatro a uno.

Durante los últimos 12 meses, se ha hecho evidente una desigualdad de género similar en todo el mundo. Desde pacientes con COVID-19 prolongado monitoreados por hospitales en Bangladesh y Rusia hasta la aplicación COVID-19 Symptom Tracker, desde el estudio Phosp-COVID-19 en todo el Reino Unido que evalúa el impacto a largo plazo de la enfermedad, hasta las notas médicas de clínicas especializadas de atención post-COVID-19 tanto en Estados Unidos como en el Reino Unido, ha surgido constantemente una imagen de mujeres jóvenes y de mediana edad que son desproporcionadamente vulnerables.

La doctora Sarah
Jolley, 
que dirige la clínica de atención post-COVID-19 de UCHealth en Aurora, Colorado, le
dijo al Observer que alrededor del 60% de sus pacientes han sido
mujeres. 
En Suecia, el
investigador del Instituto Karolinska, el
doctor Petter Brodin, quien
lidera el departamento de COVID-19 prolongado del consorcio global COVID-19 Human Genetic Effort, sospecha que la proporción total de pacientes femeninas
con COVID-19 prolongado puede ser incluso mayor, potencialmente del 70-80%.

“Este patrón se ha
observado en otros síndromes posinfecciosos”,
 dice la doctora Melissa Heightman, que dirige la
clínica de atención post-COVID-19 de UCLH en
el norte de Londres“Alrededor del 66% de nuestros pacientes han
sido mujeres. 
Muchos de ellos tenían
trabajos de tiempo completo, tenían hijos pequeños y ahora más de una cuarta
parte de ellos no pueden trabajar por completo porque se encuentran muy
mal. 
Económicamente, es un poco catastrófico“.

Durante los últimos 12 meses, se ha hecho evidente una desigualdad de género similar en todo el mundo (REUTERS

Como señala Heightman, esta no es una tendencia nueva cuando se trata de enfermedades infecciosas, sino una que históricamente se ha descuidado. Se sabe que las mujeres tienen hasta cuatro veces más probabilidades de contraer EM/SFC (encefalomielitis miálgica o síndrome de fatiga crónica), una afección que se cree que tiene orígenes infecciosos en la mayoría de los casos, mientras que los estudios también han demostrado que los pacientes con enfermedad de Lyme crónica tienen significativamente más probabilidades de ser mujer.

Pero a pesar de esto, ha
habido relativamente pocos intentos de profundizar en por qué este es el caso.
 En
cambio, debido a que estas condiciones
afectan predominantemente a las mujeres, con mayor frecuencia se las ha
descartado por tener un origen psicológico. 
A lo largo de los años, tanto la EM/SFC como la enfermedad de Lyme
crónica han sido ridiculizadas por sectores de la comunidad médica como formas
de hipocondría.

“En general, no hay tanto
dinero para la investigación ni atención sobre las condiciones que afectan
principalmente a las mujeres”, 
advierte Julie
Nusbaum,
 profesora asistente de la Facultad
de Medicina de Long Island de la NYU. 
“Eso es
solo una disparidad general en la investigación médica. 
Creo que persisten ciertos prejuicios de que cuando
las mujeres presentan muchos dolores corporales, hay más a menudo un componente
emocional
 o de personalidad que un
origen médico“.

Es preocupante que los signos de estos prejuicios ancestrales se
hayan infiltrado durante el último año con el long
COVID. 
Hay informes anecdóticos de pacientes femeninas que se quejan
de que sus síntomas persistentes han
sido ignorados o atribuidos a la ansiedad. Janet Scott, 
especialista
en enfermedades infecciosas de la Universidad
de Glasgow
, dice que sigue
existiendo una escuela de pensamiento dentro de la comunidad académica de que
el sesgo de género del COVID-19 prolongado puede ser simplemente un artefacto
de que las mujeres tienen más probabilidades de informar síntomas que los
hombres.

“Yo no lo compro”, dice Scott.
“Creo que encaja con la narrativa de ‘No
te preocupes por el long COVID, es
solo un grupo de mujeres histéricas de mediana edad’”. 
Pero la
especialista y otros científicos de todo el mundo están
tratando de profundizar en los diferentes factores que hacen que las mujeres
sean más propensas a desarrollar COVID-19 prolongado. 
Comprenderlos
podría ser crucial para arrojar luz sobre esta misteriosa condición en general,
así como otras enfermedades que pueden ser desencadenadas por una infección.

La hipótesis de la
compensación por embarazo

La teoría llamada hipótesis de compensación del embarazo sugiere que las mujeres en edad reproductiva tienen respuestas inmunes más reactivas a la presencia de un patógeno, porque sus sistemas inmunológicos han evolucionado para respaldar la mayor necesidad de protección durante el embarazo (Getty Images)

En la Facultad de
Medicina de Yale,
 Connecticut, la profesora inmunóloga Akiko Iwasaki ha pasado gran parte del
año pasado tratando de desentrañar las
diferencias entre la forma en que hombres y mujeres responden al virus
SARS-CoV-2.
 Uno de sus primeros hallazgos fue que las
células T, 
un grupo de células importantes para el sistema
inmunológico que buscan y destruyen las células infectadas por virus, son mucho más activas en las mujeres que
en los hombres en las primeras etapas de la infección.
 Se cree que un
componente de esto se debe a la genética.

“Las mujeres tienen dos
copias del cromosoma X”, 
subraya Iwasaki.
“Y muchos de los genes que codifican
varias partes del sistema inmunológico se encuentran en ese cromosoma,
 lo
que significa que las diferentes
respuestas inmunitarias se expresan con más fuerza en las mujeres”.

Pero también está
vinculado a una teoría llamada hipótesis de compensación del embarazo, 
que
sugiere que las mujeres en edad
reproductiva tienen respuestas inmunes más reactivas a la presencia de un
patógeno
, porque sus sistemas inmunológicos han evolucionado para respaldar
la mayor necesidad de protección durante el embarazo.

Se cree que esta sólida
respuesta inmune es una de las razones por las que las mujeres tienen muchas
menos probabilidades de morir de COVID-19 durante la fase aguda de la
infección, 
pero tiene una trampa. Una de las principales teorías de
COVID-19 prolongado es que los
fragmentos del virus logran permanecer en lugares remotos del cuerpo,
 conocidos
como reservorios, durante muchos
meses. Iwasaki dice que se han descubierto restos de SARS-CoV-2 en
casi todos los tejidos, desde el cerebro hasta los riñones.

Debido a que las mujeres reaccionan con tanta fuerza a la
presencia de un virus, algunos
científicos piensan que estos reservorios virales tienen más probabilidades de
desencadenar ondas de inflamación crónica en todo el cuerpo,
 lo que
lleva a los síntomas de dolor, fatiga y
confusión mental 
que experimentan muchas personas con long COVID.

Se han encontrado pruebas para apoyar esta idea en estudios de la enfermedad de Lyme crónica. La bacteria Borrelia burgdorferi, que causa la enfermedad de Lyme, también es capaz de excavar en los tejidos y los nervios y esconderse en el cuerpo, provocando síntomas crónicos. La investigación ha demostrado que las mujeres tienen una respuesta más intensa a la presencia de B. burgdorferi, produciendo niveles mucho más altos de citocinas inflamatorias (proteínas pequeñas) que los hombres.

“Cada vez hay más pruebas de que las mujeres responden más a
este tipo de infección persistente de bajo grado que los hombres”, explica el
doctor Raphael Stricker, investigador
de la enfermedad de Lyme con sede en San Francisco. “Y por eso es mucho más
probable que tengan inflamación crónica”.

Enfermedad autoinmune

En estudios de EM/SFC se ha descubierto que las pacientes femeninas tienen muchas más probabilidades de experimentar dolencias relacionadas con la autoinmunidad, que van desde nuevas alergias hasta rigidez muscular y dolor en las articulaciones, un perfil de síntomas similar al de muchas de las personas con COVID-19 prolongado (REUTERS)

Sin embargo, es poco probable que esta sea la única explicación. Muchos científicos que estudian el síndrome de COVID-19 prolongado creen que, en una proporción de los casos, el virus puede haber desencadenado una enfermedad autoinmune, lo que hace que elementos del sistema inmunológico produzcan anticuerpos autodirigidos conocidos como autoanticuerpos, que atacan los propios órganos del cuerpo. Desde diciembre del año pasado, Iwasaki y otros han publicado estudios que han identificado niveles elevados de más de 100 autoanticuerpos diferentes en pacientes con coronavirus, dirigidos contra una variedad de tejidos desde el revestimiento de los vasos sanguíneos hasta el cerebro. Si bien el nivel de algunos de estos autoanticuerpos disminuyó naturalmente con el tiempo, otros persistieron. Iwasaki cree que si estos anticuerpos autodirigidos permanecen en la sangre de los pacientes con COVID-19 durante muchos meses, podría explicar muchos de los síntomas comunes, desde la disfunción cognitiva hasta los coágulos y la disautonomía, una condición en la que los pacientes experimentan una incomodidad y aumento rápido de los latidos del corazón al intentar cualquier tipo de actividad.

Anteriormente ha habido indicios de esto en estudios de EM/SFC. Se ha descubierto que las pacientes femeninas tienen muchas más probabilidades de experimentar dolencias relacionadas con la autoinmunidad, que van desde nuevas alergias hasta rigidez muscular y dolor en las articulaciones, un perfil de síntomas similar al de muchas de las personas con COVID-19 prolongado.

Iwasaki ahora está realizando otro estudio para examinar si ciertos autoanticuerpos están presentes en niveles particularmente altos en pacientes femeninas con el síndrome. Si este resulta ser el caso, no sería una sorpresa total. Los virus se han relacionado durante mucho tiempo con la aparición de enfermedades autoinmunes que van desde la diabetes tipo 1 hasta la artritis reumatoide, y todas estas afecciones son mucho más frecuentes en las mujeres, y las encuestas encuentran que las mujeres representan el 78% de los casos de enfermedades autoinmunes en los EEUU.

“Las infecciones virales
hacen que el sistema inmunológico responda”, 
dice Nusbaum en NYU. “Y para
muchas mujeres,
 particularmente si están genéticamente predispuestas, esa respuesta inmunológica puede ser tan robusta
que se entra en este tipo de inmunidad desregulada,
 que no se apaga
incluso después de que se elimina el virus”.

Las mujeres son más propensas a los problemas autoinmunes por varias razones, que van desde un interruptor molecular llamado VGLL3, que las mujeres tienen en niveles mucho más altos que los hombres y que puede hacer que el sistema inmunológico se acelere, hasta la hormona sexual estrógeno, que puede aumentar la inflamación (REUTERS)

Las mujeres son más
propensas a los problemas autoinmunes por varias razones, 
que van desde un interruptor molecular llamado
VGLL3,
 que las mujeres tienen en niveles mucho más altos que los
hombres y que puede hacer que el sistema inmunológico se acelere, hasta la hormona sexual estrógeno, que
puede aumentar la inflamación. Los
hombres, 
por otro lado, están más
protegidos contra el desarrollo de problemas autoinmunes debido a sus niveles
más altos de testosterona, 
que suprimen la cantidad de células
productoras de autoanticuerpos llamadas células B. Iwasaki cree
que esta tendencia puede ser el factor principal que explique el sesgo de
género. “En el caso de COVID-19 prolongado, el
virus puede inclinar la balanza hacia la autoinmunidad en personas que ya
tienen esa tendencia para empezar”, 
sostiene.

Algunos científicos ya han comenzado a describir el COVID-19 prolongado como una enfermedad autoinmune asociada al estrógeno, y han pedido más investigación dedicada a identificar tratamientos tanto personalizados como específicos de género.

Si los autoanticuerpos se encuentran consistentemente en niveles
particularmente altos en pacientes femeninas con COVID-19 prolongado, un
enfoque podría ser tratarlos con
medicamentos inmunosupresores, como los esteroides.

“Tenemos que intentar
identificar las causas subyacentes en cada caso”,
 subraya Iwasaki. “Ese podría ser un enfoque, mientras que en otros casos en los que el
problema es una infección persistente por coronavirus, es posible que desee
tratar a esos pacientes con antivirales.
 Continuaremos obteniendo más
información sobre esto durante los próximos meses“.

Muchos esperan que las respuestas obtenidas al comprender el
sesgo de género del síndrome también puedan ayudar a proporcionar más
información sobre el tratamiento de otras afecciones que son particularmente
frecuentes en las mujeres, como EM/SFC, e incluso ciertas enfermedades
autoinmunes.

“Muchos de los
síntomas 
que experimentan estos pacientes son
muy similares al síndrome de fatiga crónica, la fibromialgia y algunas de estas
otras afecciones crónicas que no comprendemos completamente”,
 dice Nusbaum. “Creo que es
posible que la atención que ahora se está poniendo en el COVID-19 a largo plazo
pueda ayudar a dar una idea de eso, 
lo que sería un beneficio muy
bienvenido”.